星期五, 2月 17, 2006

經濟學是什麼?

楔子

當同學徵詢我是否能幫杜鵑花節特刊寫一段對高中生介紹有關經濟學的文章時, 我本來是不敢答應的. 經濟系的其他老師都比我有資格寫這樣的文章. 然而, 由於我具有管理學院的背景, 而負責同學又希望能夠有一篇比較經濟系與管理學院的文章, 我便硬著頭皮應允了.

回想我的求學歷程處處充滿巧合. 高中時以法律系為第一志願, 卻在繳交志願卡的前一天, 在同學的慫恿下, 把管理學院的科系填到法律系之前, 最後就糊裡糊塗地進了台大會計系. 然而, 我對會計一直提不起興趣, 碰巧當時管理學院還未搬回校總區, 地利之便, 我就在法學院修了許多經濟系的課程, 漸漸讀出興趣, 大學畢業後就進入台大經研所就讀, 進而出國取得經濟博士. 如果我在十多年前選填志願時有機會了解經濟學與管理學門之異同, 我可能就不必在會計系度過痛苦的四年. 因此, 我很樂意利用這個機會和大家聊一聊經濟學是什麼以及經濟系與管院科系的不同處, 希望大家對於經濟系能有更深的一層認識.


經濟學是什麼?

經濟學是社會科學, 而社會科學與自然科學並無兩樣, 唯一不同的是, 自然科學研究自然現象, 經濟學則研究社會現象.” (引自吳聰敏, 經濟學是什麼?)

這段話簡潔地說明經濟學是什麼. 文字中傳遞了兩個訊息: 第一, 經濟學是一門科學; 第二, 經濟學研究社會現象. 經濟社會所衍伸的一切經濟現象諸如貨幣,金融,價格, 與經濟成長等等, 當然是經濟學的研究對象, 除此之外, 舉凡生育, 吸毒, 贈與, 愛情, 作弊, 法律, 犯罪, 環保, 國際關係等與人的行為有關的社會現象, 也是經濟學研究的主題. 你或許會問, 經濟現象以外的其他社會現象分別隸屬於社會學, 法學, 政治學等其他學科的研究範疇, 在這些相同的研究主題下, 是什麼讓經濟學有別於其他學科? 答案就是, 經濟學是一門科學. 科學的定義或許眾說紛紜, 我的版本是:

科學(或著說是科學的方法)是對現象的仔細觀察, 大膽的提出假說, 建立理論以解釋現象, 以及客觀地檢驗理論, 以證據來驗證理論. 而正確的科學態度則是對任何已建立的理論保持存疑的態度.

“...一開始時, 某一個現象通常有多種解釋. 經過一段時間的研究之後, 其中某一個看法(理論)會勝出. 提出這個理論的科學家(或支持這個理論的科學家們) 之所以能打敗其他人的看法, 靠的不是能言善道, 而是提出証據. 只有實實在在的証據才能說服別人.” (引自吳聰敏, 經濟學是什麼?)

舉例來說, 1997 年爆發亞洲金融危機, 形形色色的經濟理論就被應用在解釋金融危機. 有人認為是因為固定匯率制度與經濟基本面不一致導致投機客的攻擊; 有人強調是由於國與國之間相互傳染所造成. 還有一種說法則是歸咎於東亞各國不健全的金融體系. 哪一個理論正確, 目前雖然尚無定論, 但是隨著研究工具與方法的不斷精進, 某些理論終將被淘汰, 某些理論或許會勝出. 這就是經濟學迷人之處: 你可以透過經濟學的訓練, 以經濟學家特有的直覺, 不受約束地思考經濟現象與社會現象.

簡而言之, 經濟系的訓練並不是要讓你牢記一大堆理論與模型, 而是希望每個經濟系學生能夠學習思考推理的方法, 擁有一套基本的分析工具. 當你面對五花八門的社會現象與繁雜的公共政策辯論時, 能夠提出一個異於一般社會大眾的獨到經濟學見解. 修習經濟學後, 對於以下的諸多問題, 你可能會有不同的體會與心得. 例如台灣發生 SARS 疫情時, 口罩那裡去了? 油蟲哪裡來? 多元入學了, 為什麼壓力還是那麼大? 流浪教師哪裡來? 為什麼我不該響應拒喝星巴克咖啡的運動?

在此, 說一個小故事給大家聽: 義大利城鎮阿布拉吉的鼠患嚴重, 衛生官員於是宣佈: “為了鼓勵撲滅老鼠, 凡是撲殺老鼠的民眾, 可憑鼠尾巴換錢”. 結果是, 民眾不只不撲滅老鼠, 反而在地下室養起老鼠. 毋庸置疑, 你我都知道這真是一個愚蠢的政策啊! 但是你懂得 "為什麼" 這是一個愚蠢的政策嗎? 你可知道經濟學對於這個政策提供了一個怎樣的解讀嗎? 歡迎加入台大經濟!


經濟學和其它管院學門的差別

在台大的管理學院中, 有四個主要的學系, 依照這些學門與經濟學相關的程度, 由最不相關排到最密切相關, 依次為: 會計, 工管, 國企與財金. 會計是一門框架最小, 技術層面最高, 卻也是提供你思考機會最少的科系. 如果你是一個保守穩健的學生, 習慣於接受別人提供你的思考框架, 會計是一個不錯的選擇. 工管所提供的就是大家所熟悉的管理學. 在某些經濟學家眼中, 管理比較像是一門藝術, 而不是一門科學. 因此, 管理學適合具有領導統馭天賦, 喜歡與人互動的學生來念. 財金與經濟的關係最為密切, 事實上, 財金學門可以算是經濟學門下的一個次學門, 亦即財務經濟學. 至於國企系, 當我還在唸大學的時候, 叫做國貿系, 本來也是經濟學門下的一個次學門: 國際經濟學. 後來該系漸漸向管理學的方向靠攏, 演變至今, 如同工管與財金的混合體, 與經濟學漸行漸遠.

經過這樣一個簡短但帶有我個人偏見的介紹, 對於 "我是否適合唸經濟系" 這樣的問題, 或許答案已然呼之欲出. 如果你的性向比較專注於技術, 而對於大方向, 大環境沒有什麼興趣, 你就該去選擇小框框的系. 反之, 如果你是一個喜歡思考, 關懷人文社會, 不希望大學教育單純地變成職業訓練的人, 經濟學將能提供你培養思考的深度與廣度. 有人喜歡開經濟學家的玩笑, 取笑說四個經濟學家會有五種不同的主張. 這或許代表經濟學研究仍然缺乏相當一致的共識, 但這不就反映了經濟學是一門思考框架較大, 可以提供你多元角度來關照經濟社會的學科?

對於與經濟學最為密切的財金系, 我個人認為也是一個不錯的選擇, 然而, 由於財金只是經濟學的一支, 經濟系卻擁有財務經濟學之外, 許多其他有趣的選擇, 例如經濟發展, 財政學, 貿易理論與政策, 國際金融, 勞動經濟學, 賽局理論, 產業經濟學, 法律經濟學, 公共選擇, 環境經濟學, 經濟成長理論, 政治經濟學, 經濟預測等等. 此外, 經濟系亦提供財金學門的課程如投資學與財務管理. 因此, 一樣是享受經濟學思考的樂趣, 要在精品專賣店 (財金系) 或是百貨公司 (經濟系) 購物, 就是你個人喜好的問題了. 我的衷心建議是, 時值青春年華, 何不去一個有多樣選擇的地方?


關於經濟學, 我還想知道更多...

還想知道更多有關經濟學的討論嗎? 我在這裡提供一些書籍與網路上的文章,
也許有助於你對經濟學有更多的認識.

(a) 台大經濟系吳聰敏教授在其網站上一連串與經濟學相關的文章
http://ccms.ntu.edu.tw/~ntut019/edu/edu.html

(b) 台大經濟系駱明慶教授與中山政經系劉孟奇教授的部落格
http://blog.yam.com/lakatos

(c) 這個不科學的年代, by Richard Feynman, (吳程遠譯), 天下文化.

(d) 挑戰大師: 一個經濟學家的觀點, by Robert J. Barro (譚家瑜譯), 天下文化

(e) 諾貝爾之路: 十三位經濟獎得主的故事, by William Breit and Roger W. Spencer (黃進發譯), 天下文化

(f) 資本主義與自由, by Milton Friedman (藍科正, 黃美齡譯), 萬象圖書

(g) 生命中的經濟遊戲, by Steven E. Landsburg (魯樂中譯), 時報出版.

(h) 公平賽局, by Steven E. Landsburg (蔡繼光譯), 金錢文化