星期四, 2月 23, 2006

經濟學裡的神話故事

Title: Famous Fables of Economics: Myths of Market Failures
Author: Daniel Spulber
Format: Hardcover, 320pp.
ISBN: 0631226745
Publisher: Blackwell PublishersPub. Date: August 2001

這是一本探討經濟學中許多著名"神話故事" (Fables) 的書.經濟學家向來就是講故事的高手, 即使目前主流經濟學界注重數理分析, 但是數學符號的背後如果沒有一個富涵經濟意義的故事, 並不能成為一篇經濟學的好文章.然而, 經濟學中亦充斥著許多 "神話故事". 在未經仔細的求證, 就被想當然耳地引用於各式各樣的論文, 教科書, 以及經濟課程的教學中. 最著名的例子, 就是 "燈塔的故事". 經濟學家談到公共財 (Public Goods) 時, 都會將燈塔當成一個不証自明的好例子. 聽起來似乎合理, 因為 (1) A 漁船使用燈塔時, 並不能排除 B 漁船使用燈塔 (not excludable); (2) A 漁船對燈塔的使用量並不會減少 B 漁船對燈塔的使用量 (nonrival). 因此, 如果政府不出面提供此服務, 燈塔是一個沒有任何私人機構願意提供的公共財. "燈塔的故事" 出現在許多經濟大師的作品中, 譬如: J.S. Mill(1848), A.C. Pigou(1938), 或是描繪於 P.A. Samuelson 暢銷的經濟學教科書中.

諾貝爾經濟學獎得主 Ronald H. Coase 在其 1974 年的大作 "The Lighthouse in Economics" 裡發現, 在英國的歷史上 (十七世紀), 歷經過一段燈塔是由私人建造, 擁有, 經營並有效收費的時光. 而這個例子戳破了所謂 "燈塔的神話".

另一些與最近十分風行的非傳統經濟理論如鎖定效應 (Lock-in effects) 或是網路外部性 (Network externalities)相關的"神話"則計有: "鍵盤的神話", "錄影帶的神話" 以及 "微軟的神話".

自從科普書 COMPLEXITY 付梓以來, Santa Fe Institute 的 W. Brian Arthur 儼然成為一門革命性經濟理論,如報酬遞增 (increasing returns), 鎖定效應, 網路外部性, 或是路徑相依 (path dependence) 的開山祖師. (Paul Keugman 對於 Arthur 的貢獻有相當深刻的批評, 詳見: http://web.mit.edu/krugman/www/legend.html)

所謂的"網路外部性"係指當越多人使用同一項產品或服務, 會產生正的外部性, 使得更多人使用. 而"鎖定效應"正是某些歷史的偶然導致某種 (未必是) 最具效率或是最好用的技術或產品脫穎而出, 鎖定整個市場. 至於路徑相依就是指涉這種初期時不具影響性的歷史偶然決定了未來某產品的市場佔有率.

為了闡述這類現象, 最常被舉出的例子就是 QWERTY 鍵盤凌駕於 Dvorak 鍵盤, VHS 錄影帶擊敗 BETA 錄影帶, 以及微軟產品之大獲全勝於軟體市場. 然而 Stan J. Liebowitz and Stephen E. Margolis 在 1990 年刊登於 Journal of Law and Economics 的文章中, 分析了 QWERTY 鍵盤, VHS 錄影帶, 以及微軟產品的例子都只是經濟學家未經實証, 想當然耳的神話.


除了這幾則神話之外, 該書還收集了歸類於不同領域的許多神話, 例如:

(1) The Fable of the Turnpike (free rider problem)
(2) The Fable of the Bees (Externalities)
(3) The Fable of Fisher Body (Contract hold-up)
(4) The Fable of Sharecropping (Moral hazard)
(5) The Fable of Standard Oil (Predation)
(6) The Fable of Alcoa (Foreclosure)
(7) The Fable of Liberty Ships (Barriers to entry)
(8) The Fable of Tulip Mania (Speculative bubbles)

其中文章多為原已刊登在 Journal of Law and Economics 上的大作, 如 Coase(1974,2000), Cheung(1973), Liebowitz and Margolis (1990), Casadesus-Masanell and Spulber(2000), McGee(1958), 以及 Lopatka and Godek(1992). 亦有刊登於 Journal of Political Economy 或是 Journal of Economic History 的文章.

總之, 這是一本文集, 收集了許多有趣(且沒有數學) 的文章. 在向各位推薦之餘, 有一件事情值得一提: 戳破了所謂 "經濟學的神話", 並不意味其背後的理論有錯或是不重要. 譬如說 戳破了 "燈塔的神話", 並不代表公共財理論有誤, 打破了QWERTY 鍵盤的迷思, 也不隱含著網路外部性現象不重要. 經濟學家所要注意的應該是: 避免誤用一些自以為是, 想當然耳的故事當作例子, 大膽推想, 更應小心求證才是.